I dati ESPAD (lo studio condotto annualmente dall’Istituto di fisiologia clinica del Cnr di Pisa (Cnr-Ifc)) hanno confermato l’alta prevalenza del fumo di sigaretta elettronica tra gli adolescenti:

  • Il 25.5% ne ha usato almeno una nell’ultimo mese
  • il 40% ne fa uso una tantum
  • il 14% le ha usate nell’ultimo mese
  • l’11 % ha iniziato all’età di 13 anni
  • l’1,7 % ha iniziato prima dei 13 anni
  • le ragazze di 15-16 anni mostrano prevalenze di consumo quotidiano superiori ai coetanei maschi

In Italia, nel 2023, il mercato dello svapo è cresciuto, dal 2022, del 29% (759 milioni di euro di fatturato); nei primi 4 mesi dell’anno ne sono state vendute 15.9 milioni (stima annua 47.7 milioni) senza contare quelle acquistate su internet da paesi stranieri. Tralasciando l’importante problema legato allo smaltimento di questi dispositivi (rifiuti Raee) occorre informare sui rischi per la salute legati al loro uso.

Abbiamo già parlato dei danni possibili legati all’uso delle sigarette elettroniche e le recenti pubblicazioni scientifiche in merito li confermano.

Molte persone credono ancora che lo svapo sia meno dannoso per la salute delle sigarette tradizionali tuttavia esso è associato a rischi significativi per la salute del cervello, delle arterie, dei polmoni e altro ancora.

Il contenuto

Nelle sigarette elettroniche (Mi-Salt, Vuse, Juul e Blu) sono state trovate quasi 2.000 sostanze chimiche, molte delle quali non identificate. Tali sostanze sono state trovate nel liquido ma il numero di composti è aumentato in modo significativo nell’aerosol. Tra queste c’erano la caffeina, tre sostanze chimiche industriali, un pesticida e due aromi con il potenziale di causare effetti tossici e irritazione alle vie respiratorie. Inoltre, sono stati rilevati composti condensati simili agli idrocarburi, tipicamente associati alla combustione, processo che, secondo i produttori, non avviene durante lo svapo. Nelle sigarette tradizionali, gli idrocarburi condensati generati durante la combustione sono tossici.

Di alcune di queste sostanze NON è nota la tossicità per inalazione: le persone che svapano stanno utilizzando un prodotto i cui rischi devono ancora essere completamente determinati e potrebbero esporsi a sostanze chimiche con gravi effetti sulla salute.

La capsula media di svapo contiene tanta nicotina quanto 20 sigarette, ma il suo intruglio di e-liquid è disciolto in una base oleosa, il che comporta ulteriori rischi. I ricercatori ritengono che “alcuni degli elementi vaporizzati dell’olio entrino in profondità nei polmoni e causino una risposta infiammatoria”. (Stephen Broderick)

Un altro problema è dato dagli effetti tossici dell’interazione tra di loro delle diverse molecole contenute nel liquido o dei liquidi con i componenti della sigaretta.

Ad esempio reazioni catalitiche sulla superficie metallica dei filamenti riscaldanti provocano l’interazione tra gli acidi nel sale di nicotina ed i metalli della bobina con conseguente trasferimento di ossido metallico. Simili reazioni promuovono la scomposizione del solvente dell’e-liquid glicole propilenico (PG) in carbonili tossici come formaldeide, metilgliossale e acetaldeide e successivamente in emiacetali che, a differenza di ciò che fa la formaldeide gassosa che essendo solubile in acqua  si deposita in gran parte nel tratto respiratorio superiore, possono essere veicolati più in profondità nelle vie aeree/polmoni.

Danni polmonari

Le particelle ultrafini nei vapori delle sigarette elettroniche inalate possono penetrare in profondità nei polmoni.

Possono anche contenere sostanze chimiche dannose tra cui:

  • Vitamina E: spesso utilizzata come addensante e agente di consegna negli e-liquid. Mentre è sicura se assunta per via orale come integratore o usata sulla pelle, è probabilmente irritante se inalata: è stata trovata nei polmoni di persone con gravi danni legati allo svapo.
  • Diacetile: questo additivo alimentare, utilizzato per intensificare i sapori delle sigarette elettroniche, è noto per danneggiare i piccoli passaggi nei polmoni.
  • Formaldeide: Questa sostanza chimica tossica può causare malattie polmonari e contribuire alle malattie cardiache. È anche una sostanza cancerogena.
  • Acroleina: spesso usata come diserbante, questa sostanza chimica può danneggiare i polmoni. È collegata a gravi malattie polmonari, che causano infiammazione e portano a cicatrici permanenti da bronchiolite obliterante.
Polmone popcorn” è un altro nome per la bronchiolite obliterante (BO), una condizione rara che deriva dal danneggiamento delle piccole vie aeree dei polmoni.

Polmonite lipoide è una condizione rara che si può instaurare a seguito dell’inalazione dell’e-liquid oleoso delle sigarette elettroniche. A differenza della classica polmonite causata da infezione, la polmonite lipoide si sviluppa quando gli acidi grassi entrano nei polmoni. I sintomi della polmonite lipoide includono tosse cronica, mancanza di respiro e tosse con sangue o muco tinto di sangue.

Pneumotorace spontaneo primario o collasso polmonare. Lo pneumotorace spontaneo primario, o polmone collassato, si verifica quando c’è un foro nel polmone attraverso il quale fuoriesce l’ossigeno. Questo può essere il risultato di una ferita, come una ferita da arma da fuoco o da coltello, o svilupparsi a seguito della rottura delle vescicole d’aria che possono formarsi nella parte superiore dei polmoni. In genere queste vesciche non producono sintomi da sole. Non si sa di averle a meno che non si rompano. Il fumo, e ora lo svapo, sono associati a un aumento del rischio di far scoppiare queste vesciche, portando al collasso polmonare. I segni di un polmone collassato includono dolore acuto al petto o alla spalla, mancanza di respiro o respirazione difficoltosa

Cancro ai polmoni è sicuramente una preoccupazione, dato che lo svapo introduce una serie di sostanze chimiche nei polmoni. Sappiamo che fumare tabacco spinge minuscole particelle a depositarsi in profondità nell’albero bronchiale e può portare allo sviluppo del cancro. Lo stesso potrebbe valere per lo svapo ma i prodotti per lo svapo non sono in circolazione da abbastanza tempo da permetterci di capire se causano o meno il cancro.

EVALI è una lesione polmonare caratteristica associata all’uso di sigarette elettroniche. Si riferisce a gravi malattie polmonari che si verificano probabilmente a causa dell’acetato di vitamina E e di altri composti presenti nei prodotti da svapo. Nel 2023, negli Stati Uniti si sono verificati più di 2.800 casi di EVALI, la maggior parte dei quali ha richiesto il ricovero in ospedale, e per i quali sono stati segnalati decessi.

Danni al cervello

Uno studio sui topi ha esaminato gli effetti tossici dell’esposizione a breve termine alla sigaretta elettronica sulla funzione cerebrale e sulle risposte infiammatorie. I risultati hanno mostrato che sia il fumo di sigaretta che l’esposizione alla sigaretta elettronica hanno ritardato la capacità dei topi di individuare le ricompense alimentari, suggerendo potenziali danni al loro senso dell’olfatto e alle funzioni della memoria.

L’esame del cervello dei topi ha rivelato segni di infiammazione ed entrambi i gruppi hanno anche mostrato alti livelli del marcatore infiammatorio TNF-α.

I ricercatori hanno concluso che le sigarette elettroniche potrebbero avere un profilo di tossicità simile al fumo di sigaretta, influenzando negativamente la funzione cerebrale. L’esposizione precoce alla nicotina attraverso lo svapo può anche innescare cambiamenti cerebrali a lungo termine che influenzano i processi attentivi, portando potenzialmente al disturbo da deficit di attenzione e iperattività (ADHD). L’uso di nicotina nell’adolescenza può anche aumentare il rischio di una futura dipendenza da altre droghe.

Il cervello continua a svilupparsi circa fino ai 25 anni. L’esposizione alla nicotina durante l’adolescenza può danneggiare il cervello in via di sviluppo poiché la nicotina imita l’acetilcolina, un importante messaggero chimico nel cervello, ingannando i recettori nicotinici delle cellule cerebrali. Questi stessi recettori sono quelli che controllano attivamente lo sviluppo del cervello.

La nicotina agisce anche sul sistema dopaminergico del cervello, che svolge un ruolo nel desiderio, nel piacere, nella ricompensa e nel controllo degli impulsi, non è ancora chiaro cosa faccia la modifica del sistema dopaminergico al cervello di un adolescente umano ma nei topi giovani il risultato è allarmante: “un’esposizione molto breve e a basse dosi di nicotina nella prima adolescenza aumenta le proprietà gratificanti di altre droghe, tra cui alcol, cocaina, metanfetamina – e questi sono cambiamenti a lungo termine”, (Frances Leslie).

Oltre alla nicotina anche alcuni aromi potrebbero influenzare il sistema dopaminergico; sono stati studiati ratti che bevevano liquidi semplici e aromatizzati contenenti nicotina ed è risultato che i sapori dolci possono rendere la nicotina più appetibile nella cavità orale ma agiscono anche nel cervello per aumentare l’assunzione di nicotina.

Gli adolescenti ora usano prevalentemente Juul e alcune pod mod, questi prodotti sono progettati per fornire livelli più elevati di nicotina al cervello.

Sono in corso studi per valutare la capacità dei composti contenuti nei liquidi di attraversare la barriera-emato-encefalica; si ritiene che la maggior parte delle sostanze lo facciano ed abbiano attività sul sistema nervoso centrale. Molte di quelle che non si diffondono passivamente possono essere comunque trasportate attivamente. Tutte le implicazioni attualmente non sono note.

 Danni al cavo orale

Dati recenti mostrano che le sigarette elettroniche provocano sintomi orali come secchezza delle fauci, irritazione, dolore, ulcere orali, condizioni legate alla nicotina ma anche disbiosi, infiammazione, malattia parodontale e alterazioni del microbioma orale. Studi in vitro hanno dimostrato che le sigarette elettroniche possono indurre danni al DNA, stress ossidativo e genotossicità nelle cellule orali. Sebbene la causalità diretta tra le sigarette elettroniche e il cancro orale rimanga poco chiara, ci sono casi di cancro orale in utenti grandi utilizzatori di sigarette elettroniche senza altri fattori di rischio tradizionali. Inoltre, alcune componenti dei liquidi, come la formaldeide e l’acetaldeide, sono noti cancerogeni per l’uomo, il che potenzialmente comporta un rischio di cancro rinofaringeo.

Danni oculari

L’uso di e-cig è associato a effetti avversi sulla superficie oculare sia per l’esposizione non intenzionale che per quella prevista. Studi pubblicati hanno dimostrato che le e-cig possono avere un impatto negativo sulla stabilità e sulla qualità del film lacrimale, che è una componente importante della salute dell’occhio. Ciò può portare a un aumento della sindrome dell’occhio secco negli utenti di sigarette elettroniche. L’impatto a lungo non è ancora noto.

Problemi cardiaci

Lo svapo comporta rischi per la salute del cuore ed è collegato all’aumento della pressione sanguigna e della rigidità arteriosa. Con l’aumento della rigidità arteriosa, il cuore deve lavorare di più per pompare il sangue, poiché le arterie più rigide non si espandono facilmente in risposta al flusso sanguigno. Questo può portare all’ispessimento del muscolo cardiaco (ipertrofia) e infine all’insufficienza cardiaca. Ricordiamo che nel complesso, l’aumento della rigidità arteriosa è un fattore di rischio significativo per la morbilità e la mortalità cardiovascolare.

I ricercatori hanno scoperto che l’uso a lungo termine dei vaporizzatori può portare a cambiamenti negativi nella pressione cardiaca, nel battito cardiaco e nella costrizione dei vasi sanguigni e che chi svapa ha anche prestazioni peggiori nei test da sforzo rispetto alle persone che non svapano con il 19% in più di probabilità di sviluppare insufficienza cardiaca.  In particolare i vapers hanno un aumento del:

  • 34% di avere un infarto
  • 25% di avere una malattia coronarica
  • 55% di soffrire di depressione o ansia rispetto ai non fumatori con gli stessi fattori di rischio

Sono noti anche problemi vascolari:

Figura 1 fonte: https://www.ahajournals.org/doi/10.1161/ATVBAHA.123.319575

Il sistema immunitario

L’effetto sul sistema immunitario è legato ai neutrofili, i globuli bianchi che il sistema immunitario utilizza come prima linea di difesa, che, esposti al vapore delle sigarette elettroniche, rimangono vivi ma mostrano alterazioni che li portano ad essere meno in grado di muoversi e svolgere la loro funzione di difesa. Anche una breve esposizione al vapore della sigaretta elettronica (sia con nicotina che senza) a basso dosaggio agisce limitando le normali funzioni protettive dei neutrofili.

Strategie di lotta allo svapo:

Le sigarette elettroniche sono disponibili in molte forme e dimensioni.

Uno dei dispositivi più comunemente venduti, le JUUL, ha un alto livello di nicotina. Una tipica cartuccia JUUL, o “pod”, ne contiene circa la stessa quantità in un pacchetto di 20 sigarette normali. Questi prodotti utilizzano sali di nicotina, che consentono livelli particolarmente elevati di nicotina da inalare più facilmente e con meno irritazioni rispetto alla nicotina a base libera tradizionale. Ciò è particolarmente preoccupante per i giovani. (ne abbiamo parlato QUI)

È importante alzare l’attenzione sul fenomeno dello svapo ricordando che, a differenza di quanto si crede, anche il vapore passivo non è sicuro: molte persone pensano che il vapore passivo sia solo acqua, ma questo non potrebbe essere più lontano dalla verità. Il vapore emesso quando qualcuno espira contiene una varietà di sostanze pericolose, che possono includere:

  • Nicotina
  • Particelle ultrafini
  • Diacetile
  • Benzene (una sostanza chimica presente nei gas di scarico delle auto)

Sebbene il vapore passivo non possa intaccare i polmoni allo stesso modo dello svapo, è meglio evitarlo.

Occorre agire!

L’uso della sigaretta elettronica è diventato un’epidemia tra i giovani. Dobbiamo adottare misure aggressive per proteggere i nostri figli da questi prodotti che rischiano di esporli a una nuova specie di “droga”.

Per proteggerli occorre lavorare su più fronti:

  1. Informazioni per i genitori:
  • Avete un ruolo importante da svolgere nell’affrontare questa epidemia di sanità pubblica.
  • Dovete saper riconoscere le diverse forme e tipi di sigarette elettroniche e i rischi connessi a tutte le forme di utilizzo
  • Dovete dare il buon esempio evitando il fumo in ogni forma; non è mai troppo tardi per smettere, fallo per i tuoi figli.
  • Adottate regole anti-tabacco, comprese le sigarette elettroniche, a casa e in auto.
  • Parlate coi figli del motivo per cui le sigarette elettroniche sono dannose per loro. Non è mai troppo tardi.
  • Iniziate presto a toccare l’argomento con i bambini sul perché le sigarette elettroniche, incluse JUUL, sono dannose per loro: vengono utilizzate anche da bambini della scuola media.
  • Fate sapere a vostro figlio che volete che stia lontano da tutti i prodotti del tabacco, comprese le sigarette elettroniche, perché non sono sicuri per lui/lei. Parlategliene anche insieme al medico pediatra in modo che possa sentire un parere professionale sui rischi per la salute derivanti dai prodotti del tabacco, comprese le sigarette elettroniche.
  • Incoraggiate vostro figlio a conoscere i fatti e a ricevere consigli su come smettere di fumare
  1. Informazioni per gli insegnanti:
  • Avete un ruolo importante da svolgere nell’affrontare questa epidemia di sanità pubblica.
  • Dovreste conoscere le diverse forme e tipi di sigarette elettroniche e i rischi di tutte le forme di utilizzo delle sigarette elettroniche, incluso JUUL ed è importante per affrontare il discorso con gli alunni
  • Sviluppate, implementate e applicate politiche scolastiche sulla salute e sul fumo
  • Spiegate ai ragazzi l’influenza dell’industria del tabacco e le strategie di marketing utilizzate
  • Coinvolgete gli studenti nelle discussioni sui pericoli dell’uso della sigaretta elettronica.
  1. Informazioni per gli operatori sanitari
  • Avete un ruolo importante da svolgere nell’affrontare questa epidemia di sanità pubblica.
  • È importante che conosciate le diverse forme e tipi di sigarette elettroniche e i rischi di tutte le forme di utilizzo delle sigarette elettroniche, incluso JUUL, soprattutto per i giovani
  • Chiedete specificamente informazioni sulle sigarette elettroniche, compresi i dispositivi piccoli e discreti come JUUL, durante lo screening dei pazienti. È importante che soprattutto i pediatri siano a conoscenza del fatto che l’età del primo utilizzo si è abbassata notevolmente.
  • Educate i pazienti sui rischi di tutte le forme di utilizzo dei prodotti del tabacco, comprese le sigarette elettroniche.
  • Incoraggiate i pazienti a smettere.
  • Per coloro che cercano di smettere di fumare sigarette tradizionali, spiegate di non rivolgersi allo svapo come alternativa “più sicura”.
  1. Informazioni per le istituzioni:
  • Avete un ruolo importante da svolgere nell’affrontare questa epidemia di sanità pubblica.
  • Attuate strategie a livello di popolazione basate sull’evidenza per ridurre l’uso delle sigarette elettroniche tra i giovani, come includere le sigarette elettroniche nel divieto per le aree senza fumo
  • Controllate maggiormente la vendita al dettaglio ai minori e la possibilità di acquisto on line
  • Attuate politiche sul prezzo dei prodotti
  • Sviluppate attività educative rivolte ai giovani.
  • Implementate strategie per frenare la pubblicità e il marketing delle sigarette elettroniche che attraggono i giovani.